Yoga oggi: lo yoga sta diventando troppo mainstream?

Dai centri benessere alle aziende, lo yoga è entrato nel mainstream americano. Ma sta diventando troppo popolare per il suo bene? Impara di più sullo yoga oggi.

Alcuni anni fa, stavo sputacchiando per Nuova Delhi in un taxi ambasciatore degli anni '50 eruttante, diretto a un "ospedale yoga" che speravo di includere nella guida all'India spirituale che stavo ricercando. Seduta accanto a me c'era una guida ufficiale assegnatami dall'ufficio indiano del turismo: una seria giovane donna con indosso un sari lilla, il cui volto si è illuminato quando le ho detto da dove venivo e su cosa stavo lavorando. Mentre barcollavamo nel traffico da paraurti a paraurti - mendicanti che artigliavano le nostre finestre agli incroci bloccati, una mucca occasionale che ci scrutava cupa attraverso una nuvola di gas di scarico - la mia guida mi disse che voleva cambiare la sua vita. Stava leggendo Gli uomini vengono da Marte, Le donne vengono da Venere; si era unita a un gruppo di supporto di Celestine Prophecy. "E amo così tanto lo yoga", ha detto. "Se solo avessi abbastanza soldi,Vorrei andare in California e studiarlo. "

Perplessa, le ho chiesto perché qualcuno dall'India, il luogo di nascita dello yoga e la sua culla per quasi 5.000 anni, avrebbe voluto andare in California a praticare. Si voltò a guardarmi, altrettanto confusa. "Ma mi chiedevo perché dovresti venire qui", ha detto. "In California, hai il dottor Dean Ornish!" Ha pronunciato il nome del medico americano di successo, uno studente di Swami Satchidananda il cui programma di inversione delle malattie cardiache è incentrato sullo yoga e una dieta vegetariana a basso contenuto di grassi, con riverenza, il modo in cui gli yogi appena battezzati a San Francisco si riferiscono al saggio Patanjali.

L'ultima incarnazione di Yoga

Circa cinque millenni dopo che i mistici indiani, intossicati dalla bevanda sacra soma , si librarono nelle trance estatiche che ispirarono i primi insegnamenti yogici, una nuova incarnazione di questa antica tecnologia spirituale ha preso residenza permanente negli Stati Uniti. E non hai bisogno che ti dica che lo yoga ha fatto le cose in grande. L'hai già sentito da Oprah.

Hai visto Sun Salutations su Rosie O'Donnell e Good Morning America. Hai letto le statistiche ovunque, dal New York Times al Tulsa World: secondo un sondaggio Roper del 1994, 6 milioni di americani praticano yoga. (Una stima colloca il numero attuale a 12 milioni.) È la nuova funzionalità più popolare nei club di salute e fitness in tutto il paese, con quasi il 40% di loro che ora offre corsi. Il Los Angeles Times stima che ci siano più di 70 studi di yoga solo nel sud della California, con alcuni di quelli più grandi che arrivano fino a $ 30.000 a settimana.

Il popolare Jivamukti Yoga Center di Manhattan offre almeno 108 lezioni a settimana, con una media di 60 studenti riuniti in ogni classe. Il Kripalu Center for Yoga and Health di Lenox, Massachusetts, il più grande centro residenziale di ritiri yoga del paese, attira quasi 20.000 ospiti all'anno, per un lordo annuo di circa $ 10 milioni. Una ricerca su Amazon.com riporta più di 1.350 titoli di libri di yoga, che vanno dall'erudizione da A Reinterpretation of Patanjali's Yoga Sutra in the Light of Buddha Dharma a Yoga for Cats. Ho fatto la mia parte di deridere il modo in cui lo yoga si presenta nella nostra cultura capitalista. (La mia nuova pubblicità automobilistica preferita: l'immagine di un uomo che medita davanti a un immenso cumulo di attrezzatura da esterno e un camioncino nuovo di zecca. "Per essere tutt'uno con tutto, dice, tu"ve devo avere uno deitutto ", si legge sulla copia." Ecco perché ha anche il nuovo Ford Ranger. Così può cercare la saggezza sulla cima di una montagna. Decolla alla ricerca dell'illuminazione ... ") Ma nei miei momenti più seri, credo che quando i futuri studiosi scrivono la storia culturale del ventesimo secolo, una delle tendenze sociali più importanti che descriveranno è il trapianto in Occidente cultura delle pratiche contemplative orientali come lo yoga e la meditazione.

Certo, questo fenomeno tende a essere banalizzato dai media mainstream, che amano ritrarre lo yoga come l'ultima moda del fitness, affrettandosi a rassicurarci che non è davvero mistico. ("Non voglio che cambi la mia vita", ha detto l'attrice Julia Roberts alla rivista In Style. "Solo il mio sedere.") Ma quella rotazione superficiale delle cose potrebbe essere più un riflesso della natura dei media che della natura dei Yoga americano. Il fatto è che le pratiche yogiche mente-corpo stanno influenzando quasi ogni aspetto della società occidentale, dalla medicina alla scelta degli abiti di Madonna agli MTV Awards.

Il tuo medico consiglia lo yoga. La tua compagnia di assicurazioni paga per questo. L'azienda Fortune 500 per cui lavori lo offre durante l'ora di pranzo. Il tuo psicoterapeuta lo consiglia per ridurre lo stress. Lo yoga e la meditazione vengono insegnati negli ospizi contro l'AIDS, nelle sale riunioni aziendali, nei rifugi per donne maltrattate, nelle chiese del centro città. Le immagini dello yoga permeano di tutto, dalla tua sitcom preferita al tuo catalogo di posta indesiderata meno preferito. E nel frattempo, la società occidentale sta lasciando il segno anche nello yoga. "Lo yoga è americano adesso", dice Judith Lasater, insegnante di yoga da quasi 30 anni e autrice di Living Your Yoga: Finding the Spiritual in Everyday Life. "Quando ho iniziato a insegnare, era molto legato all'induismo: indossare pantaloni da yoga di cotone bianco, prendere un nome indù, bruciare incenso e avere un guru. Adesso sì"è preso su una patina americana piuttosto che su una patina indù. "Lo yoga è americano adesso? E se è così, com'è lo yoga americano? Forse sono stato colpito dalla febbre millenaria, i cui sintomi includono un'irresistibile compulsione a meditare sul quadro generale. Perché quando Yoga Journal mi ha chiesto di scrivere un articolo per prendere il polso dello yoga in America, ho colto al volo l'occasione.

Mi sono ritrovato a chiedermi: quali sono le caratteristiche uniche della nuova incarnazione dello yoga? Quali sono i pericoli e le promesse che i praticanti sinceri affrontano mentre lo yoga naviga su uno tsunami di popolarità nell'America del ventunesimo secolo? In una terra in cui (se si deve credere ai mass media) una pratica yoga va di pari passo con un lifting, protesi mammarie e un'Addominoplastica, e gli insegnanti di yoga sono i beniamini delle star di Hollywood, può lo yoga mantenere il spirito che l'ha tenuto in vita sin dai tempi degli antichi saggi vedici?

Yogini in bikini?

Al Parlamento delle religioni mondiali del 1993 a Chicago, uno swami indiano si fermò allo stand dello Yoga Journal per sfogliare il nostro calendario. Fece una smorfia e se ne andò, annusando: "Yoga in bikini!" A Bombay, alcuni anni dopo, ho intervistato la dottoressa Jayadeva Yogendra, direttrice del vicino Yoga Institute di Santa Cruz. Suo padre, all'inizio del ventesimo secolo, è stato uno dei primi crociati yogici a portare le pratiche di hatha yoga fuori dagli ashram e dalle grotte di montagna e iniziare a insegnarle a un pubblico laico. "Quando vedo cosa è diventato lo yoga in Occidente," mi disse tristemente il dottor Yogendra, "vorrei che mio padre lo avesse lasciato con gli eremiti nelle caverne".

Certamente, la forma in cui viene praticato lo yoga è cambiata in modo così radicale in Occidente che è quasi irriconoscibile per un praticante tradizionale indù, buddista o giainista. Viaggiando in India, ho incontrato yogi che vivevano nelle grotte dell'Himalaya, con la fronte dipinta con insegne che li contrassegnavano come devoti di una delle dozzine di sette yogiche. Li ho visti praticare la meditazione sulle rive del Gange a Varanasi, i loro corpi quasi nudi ricoperti di cenere delle roghi funebri per ricordare a se stessi l'impermanenza della carne.

Ho visitato ashram decorati con divinità dipinte in modo brillante e presieduto da swami in tunica con nomi lunghi quanto la loro barba. Ho visto devoti svenire in trance estatica ai piedi di una donna ritenuta un'incarnazione della Madre Divina. Non una volta (al di fuori di una manciata di centri di hatha yoga che si rivolgono quasi interamente a studenti occidentali) ho visto l'immagine che è diventata quasi sinonimo di yoga nell'immaginazione occidentale: una giovane donna elegante, con ciambelle e addominali da morire, che si flette dentro una tuta in lycra.

Il nuovo corpo dello yoga non implica necessariamente una nuova anima: gli yogi, tra tutte le persone, dovrebbero capirlo. Dopotutto, lo yoga si è già reincarnato cento volte.

"Lo yoga ha una storia di almeno 5.000 anni e nel corso di quella lunga storia ha apportato molti adattamenti alle mutevoli tradizioni sociali e culturali", afferma lo studioso di yoga Georg Feuerstein, l'autore di The Yoga Tradition. "Ecco perché abbiamo un patrimonio così ricco". Nel corso dei secoli, la parola "yoga" è stata usata per descrivere un'ampia gamma di pratiche e filosofie diverse - e talvolta contraddittorie -, dalle auto-mutilazioni ascetiche ai rituali tantrici, dalle austere meditazioni silenziose alle estasi del canto devozionale, dal servizio disinteressato al ritiro totale dal mondo.

Gli yogi sono stati tradizionalmente sperimentatori, raccogliendo qualsiasi strumento a disposizione per sondare più profondamente la loro vera natura. I primi yogi erano ribelli che evitavano la tradizionale cultura brahmanica dell'India, perseguendo invece la convinzione radicale che la verità potesse essere trovata guardando dentro se stessi.

Ma ora che lo yoga ha varcato i confini indiani, sta cambiando più rapidamente - e più radicalmente - che mai. "Vedo un dialogo accadere con la mente occidentale, la cultura occidentale, mentre nei periodi precedenti quel dialogo avveniva principalmente all'interno dell'India. Ora lo yoga si confronta con un sistema sociale significativamente diverso, un sistema di valori diverso e così via", continua Feuerstein. "Di conseguenza, ciò che troviamo è che il movimento yoga nel mondo occidentale è molto più uno stufato di quanto non sia mai stato".

"Dobbiamo essere aperti a come la nostra cultura integrerà questa antica arte", afferma l'insegnante di yoga John Friend, un praticante di 27 anni il cui programma di seminari lo porta in dozzine di città in tutto il paese ogni anno. "Lo yoga non assomiglierà a nessun altro momento in passato. Non possiamo dire:" Gli yogi antichi indossavano solo perizomi, quindi dobbiamo farlo anche noi "o" Dato che non abbiamo mai visto immagini di yoga su tazze da caffè prima, metterle lì deve essere sbagliato. Gli americani sono così innovativi che troveranno un'espressione unica di yoga ".

Come possiamo caratterizzare questo nuovo e spumeggiante stufato yogico? Nei miei viaggi e nella pratica in India e negli Stati Uniti negli ultimi 15 anni, ho osservato tre caratteristiche principali che distinguono lo yoga americano dalla sua storia tradizionale in India: l'importanza della pratica delle asana (postura); l'enfasi sulla pratica laica e non settaria; e l'incorporazione di altre tradizioni contemplative orientali e psicologia occidentale e discipline mente-corpo.

Regole di Asana!

Dì "yoga" alla maggior parte degli americani e loro pensano "posizioni yoga". Con la sua enfasi sull'uso del corpo fisico come veicolo per il risveglio spirituale, l'hatha yoga - un tempo un piccolo e oscuro angolo del vasto firmamento dello yoga - ha catturato l'immaginazione e lo spirito dell'America, ed è il ramo dello yoga che è fiorito di più qui con successo. Mai prima d'ora nella storia dello yoga la pratica delle posture fisiche ha assunto l'importanza che ha in Occidente.

Non che anche gli altri rami del sentiero non siano fiorenti. I bhakti yogi (seguaci del sentiero della devozione) stanno affollando insegnanti come Ammachi, il "santo che abbraccia" dell'India meridionale ritenuto dai devoti un'incarnazione della Madre Divina, che attira decine di migliaia di persone durante il suo tour occidentale annuale. La meditazione buddista (il Buddha era uno dei più grandi yogi di tutti i tempi) ha fatto la copertina della rivista Time e 1 milione di nativi americani ora si identificano come buddisti. Il carismatico Gurumayi Chidvilasananda, il capo spirituale della meditazione Siddha Yoga, che insegna un percorso di risveglio basato sulla shakti , ha decine di migliaia di discepoli, molti dei quali brillanti di Manhattan e Los Angeles. Guarda anche5 insegnanti spirituali alla ricerca dell'illuminazione

Ma questi numeri sono sminuiti dai milioni di americani per i quali "yoga" significa "asana", e per i quali le posture fisiche sono sia la porta d'accesso alla pratica che il veicolo degli insegnamenti spirituali.

Essa può venire come una sorpresa per questi professionisti, ma quando gli studiosi dicono che lo yoga è di 5.000 anni, sono nonriferendosi alla posa del cane rivolto verso il basso. Per la maggior parte della storia dello yoga, il tentativo di ottenere il risveglio spirituale - l '"unione" con il Divino e il "aggiogamento" della mente che è il significato letterale della parola yoga - non ha coinvolto nessuna postura fisica particolare oltre alla classica croce. posa di meditazione con le gambe. (Che, a proposito, non è di proprietà esclusiva degli yogi: ho visto ragazzi di 10 anni guidare carri di bufali per le strade dell'India, appollaiati in pieno fiore di loto sopra i loro carichi di fieno.) le posture e le tecniche di respirazione dell'hatha yoga probabilmente non furono inventate almeno fino alla fine del primo millennio d.C., come parte del movimento tantrico, che celebrava il corpo fisico come veicolo di illuminazione.

Anche allora, l'hatha yoga rimase una pratica relativamente oscura, esoterica e persino controversa. Ha attirato aspre critiche da parte dei conservatori che lo consideravano un sovvertimento degli obiettivi elevati dello yoga classico. Per la maggior parte, è rimasta la provincia di alcuni sottoseti di sadhu, che la praticavano in isolamento nei loro monasteri del tempio e nelle grotte di montagna, in particolare i Natha yogi, la setta fondata da Goraksha, il leggendario padre dell'hatha yoga, nel X secolo d.C. (Gli altri riti distintivi del Natha includevano il taglio e lo stiramento dei lobi delle orecchie fino a portarli alle spalle, una pratica che finora non ha preso piede in Occidente.)

L'Est incontra l'Ovest

Ma nei primi decenni del ventesimo secolo, diversi indiani pionieri - che lavoravano in modo indipendente in diverse parti del loro paese - iniziarono ad approfondire le pratiche di hatha yoga e a presentarle a un pubblico laico. Sri Krishnamacharya a Mysore, Swami Sivananda a Rishikesh, Sri Yogendra a Bombay e Swami Kuvalyananda a Lonavala erano visionari del ventesimo secolo che condividevano l'apertura alla scienza e alla medicina occidentali oltre alla loro profonda conoscenza della filosofia, della medicina e della spiritualità tradizionali indiane - e, soprattutto, un interesse per l'hatha yoga come strumento per la salute del corpo e della mente e come veicolo per trasmettere gli insegnamenti della filosofia yoga a un vasto pubblico.

Questi pionieri resuscitarono testi oscuri, cercarono adepti in ashram remoti (Krishnamacharya, si dice, dovette andare in Tibet per trovare un maestro vivente) e modificarono e modernizzarono pratiche tradizionali per soddisfare un vasto pubblico. Con orrore dei loro coetanei più conservatori, iniziarono a insegnare hatha yoga al pubblico in generale, compresi i gruppi che erano stati a lungo esclusi dalle pratiche yogiche, come le donne e gli stranieri. Vedi anche A Good Read: The Best in Yoga Literature

Questi primi divulgatori dello yoga fecero solo piccole incursioni nella società indiana.

Ma i loro studenti includevano luminari come BKS Iyengar, K.Pattabhi Jois (fondatore del popolare sistema Ashtanga Yoga), Swami Satchidananda (famoso per Woodstock) e Swami Vishnu-devananda (i cui ashram Sivananda Yoga ora punteggiano il globo). Questi insegnanti hanno catturato l'attenzione della fiorente controcultura occidentale e hanno continuato a fondare imperi dello yoga in Occidente.

La maggior parte dell'hatha yoga che si pratica oggi in Occidente, infatti, è stata portata qui dagli studenti di questo manipolo di pionieri indiani.

Non sorprende che l'hatha yoga sia diventato così popolare in Occidente. Siamo una cultura ossessionata dal corpo e, paradossalmente, purtroppo fuori dal mondo. L'Hatha Yoga attinge alla nostra brama di perfezione fisica, ma allo stesso tempo ci dà una sensazione di connessione e pace con i nostri corpi che abbiamo desiderato, anche se solo inconsciamente.

Il nostro fascino occidentale per la dimensione fisica della pratica mette a disagio alcuni yogi. In un sistema centrato sulla padronanza fisica, è fin troppo facile usare la nostra pratica per alimentare, piuttosto che ridurre, la nostra ambizione e il nostro egoismo. Nella ricerca del perfetto backbend, possiamo facilmente distrarci dallo scopo principale dello yoga: calmare le nostre menti e aprire i nostri cuori. "Sono preoccupata che ci stiamo concentrando molto su sudore, perfezione e muscoli", dice Lilias Folan, che ha contribuito a diffondere il gospel dell'hatha yoga a un vasto pubblico negli anni '60 attraverso il suo pionieristico spettacolo PBS. "Rispetto questo approccio, ma la mia preoccupazione è che ci stiamo allontanando dalla meraviglia e dallo spirito di questa grande tradizione". Ma allo stesso tempo, la maggior parte degli insegnanti di yoga senior ritiene che l'America 'La storia d'amore con lo yoga va più in profondità delle sole pose.

"Le persone che vengono qui non vogliono solo entrare nei loro corpi, vogliono entrare nei loro corpi in modo da poter entrare in contatto con il significato e lo scopo della loro vita", afferma Stephen Cope, autore di Yoga and the Quest for the True Self e studioso in residenza presso il Kripalu Center for Yoga and Health. "Vogliono che tutta la loro vita venga trasformata in qualche modo. Nelle serate di apertura dei programmi, ci sono persone che dicono cose come 'Voglio trovare la mia vera voce. Voglio trovare il sé con cui ho perso il contatto.'

"Attiriamo due grandi categorie di persone", continua Cope. "Uno sono i quarantenni di mezza età, che affrontano la disillusione su ciò che la nostra cultura rappresenta come gli obiettivi della vita: denaro, status, risultati. L'altro sono i ventenni più giovani, alla ricerca di qualcosa di solido su cui basare la loro vive su."

"C'è sempre più sete di insegnamenti più esoterici", dice Sharon Gannon, cofondatrice dell'ultra moda Jivamukti Yoga Center a Manhattan, dove le lezioni settimanali di meditazione attirano abitualmente 50 o più studenti, e ogni lezione di asana include anche canto, Pranayama e meditazione . "Quando ho iniziato a insegnare, c'era un atteggiamento tra gli insegnanti secondo cui non si poteva essere troppo sofisticati in ciò di cui si parla agli studenti perché il corpo studentesco non aveva il desiderio di conoscere cose esoteriche. Mi è stato detto da altri insegnanti che la maggior parte delle persone è interessata solo a mettersi in forma e indossare il proprio body, ma non ci ho mai creduto, perché sapevo che non ero così, non era quello per cui andavo a fare yoga.E quella mancanza di rispetto per l'intelligenza e la raffinatezza della persona media si è rivelata molto sbagliata ".

Questo non vuol dire che la maggior parte degli americani si avvicini allo yoga - o lo mantenga - spinto dal desiderio di risveglio spirituale. Per la maggior parte delle persone, inizia semplicemente così: lo yoga ci fa sentire bene e ci piace sentirci bene. E se fa sembrare anche noi belli, siamo tutti d'accordo. Vedi anche Yoga Sutra di Patanjali: The Ultimate Yogi Guide

Ma queste motivazioni relativamente superficiali non sono esclusive dello yoga: il desiderio di felicità nel mondo materiale è spesso il motivo per cui le persone inizialmente si avvicinano alla pratica spirituale in generale. Le nostre voglie spirituali, per cominciare, sono spesso semplicistiche e persino infantili. Stiamo cercando un Dio simile a Babbo Natale per imbottire le nostre calze. Preghiamo per le cose che vogliamo; preghiamo che accadano cose buone a noi e alle persone che amiamo, e che cose cattive non succedano.

Ma gradualmente, se siamo fortunati, notiamo che l'approccio di Babbo Natale alla pratica spirituale ha dei limiti. Potremmo diventare più in forma, sani e calmi, ma scopriamo che padroneggiare Lotus non salva necessariamente il nostro matrimonio. Notiamo che fare yoga non significa che non ci ammaleremo e non moriremo mai. Potremmo persino scoprire che, poiché la nostra pratica yoga ci rende più sensibili alle nostre esperienze interiori, proviamo più dolore emotivo piuttosto che meno: diventiamo consapevoli del dolore e del desiderio che non sapevamo nemmeno fossero lì. E così iniziamo a guardare al nostro yoga per darci qualcosa di diverso da corpi perfetti e vite incantate: la capacità di incontrare qualsiasi cosaè vero nei nostri corpi - e nelle nostre vite - con grazia, consapevolezza e compassione. Se osservi attentamente il praticante serio di yoga, la persona che lo fa regolarmente per più di un anno circa, scoprirai spesso che l'asana non è diventato solo un fine in sé, ma il mezzo attraverso il quale lui o inizia a esplorare altri insegnamenti yogici. Per noi occidentali, il corpo è diventato la sala di meditazione in cui impariamo per la prima volta a praticare le arti contemplative di base di concentrazione, intuizione e consapevolezza. Le asana sono diventate gli strumenti per aprire il cuore alla compassione e alla devozione; per studiare i flussi del respiro e dell'energia; per liberare delicatamente i classici ostacoli spirituali di avidità, odio, illusione, egoismo e attaccamento. Le pose, usate in modo appropriato, possono essere percorsi che ci conducono più in profondità nel vero Sé e che, dopo tutto,è ciò che è sempre stato lo yoga.

La seconda caratteristica che distingue lo yoga americano dalle sue radici indiane è l'enfasi sulla pratica laica. Nella cultura indiana, la vita era tradizionalmente divisa in quattro fasi, ciascuna con i propri doveri e opportunità unici: studente, capofamiglia, abitante della foresta e rinunciante. Le pratiche di meditazione e hatha yoga erano, fino a tempi relativamente recenti, riservate ai rinuncianti: uomini (le donne erano per la maggior parte escluse dalla pratica yogica classica) che avevano rinunciato ai loro possedimenti e alle loro famiglie e avevano intrapreso la vita di monaci e sadhu vagabondi. I percorsi spirituali per i padroni di casa erano i percorsi del bhakti yoga (devozione a un dio o guru) e del karma yoga (servizio disinteressato alla propria famiglia o comunità).

Ma in Occidente - e, sempre di più, anche in India - l'hatha yoga e la meditazione sono percorsi familiari. La maggior parte degli yogi occidentali non sono rinuncianti: praticano lo yoga in aggiunta alla loro vita familiare e professionale, non come sostituto di loro. Prendono le lezioni e fanno i ritiri, quindi tornano nel mondo delle relazioni, della carriera, dei risultati e del denaro.

Insieme a questo orientamento laico, arriva quella che alcuni tradizionalisti considerano una tendenza ancora più allarmante: l'abbandono dell '"illuminazione", o la piena realizzazione del vero Sé, come obiettivo della pratica. La maggior parte degli occidentali ha aspirazioni più terrene: sollievo dal dolore fisico e dalla tensione; un assaggio di quiete interiore e relax; la capacità di essere più presenti nelle loro relazioni e più concentrati nel loro lavoro.

"Persino una tradizione come l'hatha yoga, che aveva come obiettivo il corpo, aveva sempre l'obiettivo di raggiungere la liberazione e l'illuminazione. Questo è stato abbandonato da molte delle scuole di yoga occidentali", osserva Feuerstein.

Ma altri vedono questo cambiamento come uno sviluppo sano, persino una sorta di maturazione della pratica. "Qui a Kripalu, eravamo soliti pensare che stavamo cercando l'illuminazione, andando per il 'corpo di diamante'. Ciò ha portato a una certa quantità di perfezionismo spirituale ", riflette Cope. "Ora non c'è più la sensazione che arriveremo alla fine del percorso. Il nostro yoga consiste più nell'imparare a vivere in un modo che ammorbidisce alcuni dei klesha, i classici ostacoli alla pratica: avidità, odio e È una crescita, stiamo decostruendo i sogni dell'infanzia di dissolvere il corpo in luce bianca.

"Non è che queste cose non accadano. È che il nostro aggrapparci a loro, il nostro desiderio per loro, il nostro inseguirle crea più sofferenza, più attaccamento."

Per la maggior parte dei praticanti occidentali contemporanei, le nostre aspirazioni spirituali non implicano la rinuncia. Consentono di vivere nel mondo in un modo vivo e libero: aprire i nostri cuori alle nostre famiglie, prenderci cura dei nostri genitori anziani, essere sinceri con i nostri amici, svolgere il nostro lavoro con integrità e devozione.

In effetti, questo yoga casalingo potrebbe essere proprio il tipo di illuminazione di cui il nostro mondo ha bisogno da noi. Questa è l'illuminazione della Bhagavad Gita, uno dei testi yoga più amati di tutti i tempi, che ci dice di vivere nel mondo senza aggrapparci ad esso, di svolgere i nostri ruoli nel nostro lavoro e nella vita familiare con pieno impegno, ma senza attaccamento al risultato delle nostre azioni.

La stragrande maggioranza degli studenti occidentali non sono devoti esclusivi di un particolare guru o lignaggio: sono interessati alle pratiche, non alle lealtà settarie. Lo yoga occidentale è un percorso sempre più eclettico e democratico, in cui le strutture gerarchiche vengono smantellate e i guru detronizzati.

I percorsi yogici una volta separati si fertilizzano a vicenda regolarmente: gli Hatha yogi fanno la verticale sulla testa durante la pausa pranzo nei ritiri di meditazione buddista, cercano i maestri dell'Advaita Vedanta e ottengono shaktipat (trasmissione dell'energia psicospirituale, "shakti") dai guru siddha. La tipica lezione di yoga deve la sua enfasi tanto alle pratiche buddiste di vipassana (intuizione) quanto allo Yoga Sutra di Patanjali.

E gli yogi occidentali hanno anche inevitabilmente iniziato a impollinare lo yoga con gli approcci occidentali alla spiritualità, alla psicologia, al lavoro sul corpo e alla guarigione mente-corpo. Fino a quando non avrai seguito alcune lezioni di hatha yoga in India, non ti renderai pienamente conto di quanto la maggior parte delle lezioni americane sia stata permeata di una marinata unica che include di tutto, dalla psicologia somatica al lavoro sul corpo reichiano, dalle moderne tecniche di danza ai programmi in 12 fasi. Man mano che lo yoga guadagna sempre più accettazione nel mondo medico, è inevitabilmente aromatizzato con il linguaggio e le preoccupazioni della scienza occidentale. (Guarda i testi yogici classici: parole come "stress", "lombare", "linfa" e "femore" non si trovano da nessuna parte.)

Le scuole di yoga che enfatizzano la precisione fisica spesso attingono a tecniche della terapia fisica occidentale e delle discipline del movimento come il lavoro di Alexander e Feldenkrais. Gli stili che utilizzano le asana per rilassarsi e rilasciare consapevolmente i traumi emotivi immagazzinati attingono agli strumenti e al linguaggio della psicoterapia centrata sul corpo.

Il pericolo in questo eclettismo, ovviamente, è che possiamo diluire il potere degli insegnamenti tradizionali. Corriamo il rischio di mettere insieme una trapunta yoga solo dagli elementi più superficiali di una varietà di percorsi, piuttosto che scavare in profondità in un'unica tradizione.

Ma come ha detto lo studioso buddista Robert Thurman a una classe di studenti del Jivamukti Center di Manhattan, abbiamo anche un'opportunità unica in Occidente per praticare il Dharma - il sentiero del risveglio - senza rimanere intrappolati negli "ismi". Il cofondatore di Jivamukti David Life è d'accordo, dicendo: "Possiamo uscire dalla compartimentazione e percepire l'aspetto interiore di tutti questi diversi percorsi". In tal modo, potremmo trovarci a creare naturalmente nuove forme di pratica per soddisfare le specifiche esigenze spirituali e psicologiche della cultura occidentale.

Date le caratteristiche uniche dello yoga americano e la sua improvvisa ondata di popolarità, quali sono le sfide e gli obiettivi che noi yogi, e in particolare insegnanti di yoga, dobbiamo abbracciare mentre avanziamo nel ventunesimo secolo? Nelle mie riflessioni e nelle mie conversazioni con insegnanti di yoga senior in tutto il paese, quattro temi riappaiono ancora e ancora. In primo luogo, dobbiamo cercare - e condividere con gli altri - gli insegnamenti e le pratiche più profonde dello yoga. In secondo luogo, dobbiamo onorare la tradizione, mantenendo il nostro legame con le radici dello yoga anche se ci apriamo a forme innovative. Terzo, dobbiamo continuare a mantenere standard elevati per gli insegnanti di yoga e istruire gli insegnanti a soddisfare tali standard. E, infine, dobbiamo iniziare a sviluppare una visione dello yoga che includa la trasformazione sociale oltre che personale.

Vai più a fondo

Asana è una pratica potente e, come abbiamo visto, può essere una porta verso gli insegnamenti più profondi dello yoga. Ma l'asana da solo non è sufficiente. La pratica degli asana può rivelare alcuni insegnamenti yogici fondamentali: per esempio, l'antica intuizione Upanishad che la nostra vera natura non è definita dai nostri corpi, dai nostri pensieri o dalle nostre personalità. Ma queste intuizioni iniziali sono solo l'inizio. Il processo di integrazione di queste realizzazioni nel nucleo del nostro essere - di smantellare lentamente il nostro attaccamento alle nostre illusioni - è spesso lungo. Ad un certo punto di questo processo, gli studenti più seri vorranno naturalmente approfondire la loro pratica per includere alcuni degli altri strumenti nel kit di strumenti yogici.

"Gli insegnanti di Hatha yoga devono comunicare ai loro studenti che 'Quello che ti sto insegnando qui è un frammento dell'eredità yogica'", dice Feuerstein. "Per 5.000 anni, lo yoga è stato una porta verso un diverso senso del mondo, una diversa prospettiva sulla vita e quella prospettiva includeva una consapevolezza diretta della nostra natura essenziale come spirituale e libera. Penso che gli insegnanti avranno abbastanza studenti che ascolteranno su ed esci e cerca i materiali per andare più in profondità, anche se quel particolare insegnante non può portarli più in profondità. "

È importante ricordare, tuttavia, che "andare più in profondità" apparirà molto diverso per persone diverse. Una delle bellezze dello yoga è che comprende così tante filosofie e pratiche diverse. Per alcuni praticanti, "andare più in profondità" significherà esplorare l'ottuplice sentiero di Patanjali. Per altri, significherà sedersi a ritiri di meditazione buddista. Alcuni saranno attratti dalla bhakti, il sentiero della devozione; altri graviteranno verso il karma yoga, il sentiero del servizio. Alcuni risuoneranno con gli insegnamenti non duali dell'Advaita Vedanta. E altri ancora sceglieranno di esplorare nuove forme di pratica che emergono dal crogiolo spirituale occidentale.

Man mano che lo yoga americano matura, è probabile che diventi più diversificato, non meno. È fondamentale per noi yogi ricordare e attingere alla ricca e variegata tradizione dello yoga e rispettare le scelte di coloro che scelgono altri percorsi.

Nello spirito di andare più in profondità, è anche importante creare luoghi in cui coloro che sono interessati possano almeno assaporare la vita contemplativa che è stata storicamente al centro della pratica yoga. Come abbiamo visto, lo yoga americano è principalmente una pratica laica e casalinga. Ma per nutrire le profondità della nostra pratica, è importante avere centri di ritiro dove possiamo andare per mettere da parte le preoccupazioni della nostra vita quotidiana per un po 'e concentrarci solo sull'entrare dentro, per sperimentare, per un breve periodo, la libertà interiore che è reso possibile dai voti esterni e dalle restrizioni della tradizionale vita monastica o ashram.

Mentre ci spostiamo nel futuro, è fondamentale rimanere connessi al nostro passato, se non altro per non reinventare costantemente la ruota della pratica spirituale. "È così importante ricordare continuamente e tornare alle nostre radici. Ultimamente ho letto di nuovo Patanjali, leggendo la Gita con occhi nuovi", dice Folan. "Sarebbe così facile dimenticare che la nostra pratica proviene da questa grande tradizione indiana. È una tradizione che voglio continuare a condividere, parlare e onorare".

In questo spirito, è utile cercare e impegnarsi con i maestri viventi dei sentieri che più ci incuriosiscono, persone che troviamo stimolanti, provocatorie e sincere. In un'epoca in cui molti di noi sono, a ragione, estremamente diffidenti nei confronti dei guru - molti dei quali hanno mostrato le loro imperfezioni umane con lampante chiarezza, lasciandosi dietro una striscia di relitti emotivi - è importante rimanere aperti alla saggezza che può essere trovato negli insegnanti che hanno percorso il sentiero prima di noi.

Questo non vuol dire che non dovremmo mettere in discussione la tradizione. In effetti, farlo è una parte vitale di ogni autentico viaggio spirituale. Il fatto che una pratica sia "tradizionale" non significa che sia appropriata per noi. Ogni pratica spirituale, non importa quanto antica, deve rinascere nel cuore e nella vita di ogni singolo praticante. La vera fonte dello yoga è dentro ognuno di noi, non un testo esterno, un insegnante o una cultura straniera.

Ma mettere in discussione una tradizione è di per sé un modo per rimanere in relazione vivente con essa, e quello spirito di indagine può spingerci verso le nostre personali ricerche interiori. Soprattutto se la nostra enfasi nella pratica si è spostata dall'illuminazione, è importante mantenere nei nostri cuori almeno la possibilità che anche noi possiamo sperimentare direttamente un profondo risveglio spirituale, in qualunque forma unica e inaspettata che potrebbe assumere per noi.

"Il Dalai Lama ci ha detto: 'Lo yoga è qui da oltre 100 anni - perché continui a importare i tuoi esseri realizzati dall'Est?" riflette Gannon. "Il motivo è che non abbiamo fatto questa pratica con lo yoga - l'unione con Dio - come nostra intenzione. L'abbiamo fatto per un lavoro fisico e terapeutico - per diventare più flessibili, più forti, per affrontare i problemi di salute. Ma il grande piatto alla fine dell'arcobaleno - non abbiamo considerato che potrebbe essere nostro ".

Standard elevati per gli insegnanti

Gli insegnanti di yoga senior differiscono sul modo migliore per garantire l'alta qualità dell'insegnamento dello yoga americano. Man mano che l'interesse per lo yoga cresce tra i "contribuenti terzi" come le compagnie di assicurazione sanitaria che sono interessate all'impatto dello yoga sui loro profitti, alcuni insegnanti stanno sostenendo una serie rigorosa di standard nazionali coerenti, applicati dalla certificazione di un'organizzazione nazionale. La mancanza di un tale sistema, dicono i sostenitori della certificazione, significa che insegnanti pericolosamente non qualificati - sfornati da yogici "diplomati" e attirati dalle allettanti prospettive di una carriera yoga alla Kaiser Permanente o alla Gold's Gym - potrebbero mettere gli studenti a rischio entrambi fisicamente ed emotivamente.

"Sta già accadendo: le compagnie di assicurazione e i gruppi di fitness stanno già sfruttando posizioni di autorità per determinare cosa rende un insegnante di yoga qualificato", afferma Gary Kraftsow, autore di Yoga for Wellness e membro fondatore di Yoga Alliance, un'associazione senza scopo di lucro che cerca di istituire un registro nazionale di insegnanti di yoga certificati. "La comunità dello yoga deve alzarsi e definirsi prima di farlo".

Altri ritengono che un tale sistema di certificazione unificato non sia pratico, data l'enorme diversità della comunità yoga americana. Non solo, sostengono, la centralizzazione e la burocratizzazione sono antitetiche allo spirito stesso dello yoga; minacciano di succhiare il prana da una tradizione vivente che è fiorita per secoli nelle grotte di montagna e negli eremi lontani dalla giurisdizione di qualsiasi agenzia assicurativa o governativa.

"Potrei pensare che un particolare approccio alla pratica degli asana sia ridicolo, persino pericoloso; un'altra persona potrebbe pensare che sia esattamente la strada da percorrere. Fa parte della bellezza dello yoga, che c'è qualcosa per tutti", afferma John Schumacher, direttore di Unity Woods Yoga Center a Washington, DC "Quando iniziamo a giocare con le compagnie di assicurazioni, facciamo un patto con il diavolo", continua Schumacher. "La certificazione sta diventando un problema solo perché improvvisamente ci sono così tanti soldi coinvolti. Dove ci sono soldi, c'è potere. L'intera faccenda è piena di possibilità di corruzione, giochi di potere e cooptazione".

Ma qualunque sia il risultato del dibattito in corso sulla certificazione, la responsabilità ultima spetta a ogni singolo insegnante di impegnarsi in una vita di studio e pratica continui e con la comunità yoga di continuare a incoraggiare tale dedizione nei nostri insegnanti. Nessun certificato può garantire la conoscenza di un insegnante e il continuo impegno nella pratica. Non ci sono diplomi per il risveglio spirituale. Tutto quello che possiamo fare è credere che, data l'opportunità, il potente impulso interiore che attira qualcuno alla vita dello yoga continuerà ad attirare quella persona più in profondità e che condividerà i frutti di quel viaggio.

"L'intera dimensione della spiritualità e della guarigione non è misurabile, e quindi il settore dell'assicurazione sanitaria non sarà mai in grado di affrontarlo", afferma Schumacher. "La salute non è solo prendere pillole; non si tratta solo di fare tre pose con l'arco, una torsione e una posizione sulle spalle due volte al giorno. Lo yoga inevitabilmente ti porta più in profondità di così. Potremmo cercare di concludere un patto con il diavolo, ma il diavolo invece ha una tigre per la coda ". Vedi anche 3 storie straordinarie di guarigione attraverso lo yoga

Yoga attivista

Proprio come i buddisti occidentali stanno abbracciando il "buddismo impegnato", che applica i principi buddisti di base all'attivismo sociale, gli yogi occidentali devono indagare sui modi in cui possiamo praticare lo "yoga impegnato". La nostra pratica spirituale è inestricabilmente legata al mondo in cui viviamo (è difficile fare un buon pranayama con l'aria inquinata, per dare un esempio banale).

Data la sua attuale popolarità - e le incursioni che sta facendo nella medicina, nella cura della salute mentale, negli americani aziendali e nella comunità dell'intrattenimento - lo yoga è pronto per essere una forza potente per la trasformazione sociale. "Una cosa che il movimento yoga americano non ha capito è che si tratta di un movimento sociale", dice Feuerstein. "E come movimento sociale può effettuare profondi cambiamenti nella nostra società".

Gli yogi, francamente, non sono mai stati così grandi nel cambiare il mondo attraverso l'attivismo politico. Ma non possiamo separare i nostri corpi dal corpo del mondo, le nostre vite da quelle di altri esseri viventi. Vale la pena ricordare che il movimento satyagraha di Gandhi - la rivoluzione pacifica che ha fatto precipitare la colonizzazione britannica dell'India - era basato sui principi yogici. Il potere della pratica può manifestarsi naturalmente attraverso tutte le nostre azioni, proprio come la nostra energia centrale fluisce attraverso i nostri arti negli asana. Se lo permettiamo, la nostra pratica yoga può influenzare gli alimenti che scegliamo di mangiare, i prodotti che acquistiamo, le comunità che formiamo e i politici per i quali votiamo. Con 12 milioni di yogi in libertà, è un grande potere di trasformazione.

In definitiva, forse, non c'è molta differenza tra lo yoga com'era e lo yoga com'è. Per migliaia di anni, lo yoga ci ha chiesto di tacere abbastanza da guardare in profondità esattamente ciò che è, dentro di noi e intorno a noi, e mentre le culture ei regni sono cambiati quasi al di là del riconoscimento, il cuore umano no. Sia che siamo coperti di cenere e seduti vicino al Gange, o vestiti con un body e seduti nella stanza sul retro di un centro fitness, l'ultima sfida è la stessa; per entrare in contatto diretto e incrollabile con le nostre menti ribelli e mutevoli, i nostri corpi fragili e impermanenti.

Alla domanda se lo yoga può sopravvivere alla cultura americana, gli yogi più seri si limitano a ridere della domanda. "Non credo che dobbiamo preoccuparci dello yoga . Lo yoga è una cosa che si autoalimenta", dice Gannon. "Lo yoga è felicità. È sempre stato in circolazione. E trova sempre un modo per emergere."

L'autrice collaboratrice Anne Cushman è coautrice di From Here to Nirvana: The Yoga Journal Guide to Spiritual India .

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