La buona battaglia: come viene utilizzato lo yoga all'interno dei militari

Nel luglio 2010, il pilota della marina statunitense Liz Corwin stava pilotando il suo jet da combattimento F-18 in una missione di combattimento sull'Afghanistan a 350 nodi. Era stata in aria per sette ore e stava lottando con il piccolo orinatoio portatile che le donne pilota usano per liberarsi a metà volo. All'improvviso, alla sua sinistra, ha intravisto il suo gregario, a soli 50 piedi di distanza. La coppia era su percorsi convergenti. Erano così vicini, infatti, che poteva vedere chiaramente il pannello di controllo all'interno della sua cabina di pilotaggio e la mascotte dello squadrone dipinta sul suo casco. Facendo un respiro profondo, chiamò i suoi otto anni di addestramento in aviazione e strattonò la levetta di comando del jet verso di lei, capovolgendo il suo aereo in un tentativo aggressivo di evitare una collisione. Ma la turbolenza le disse che era troppo tardi. Mentre guardava fuori dall'abitacolo, non c'erano dubbi: mancava la punta dell'ala.

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Combattendo l'ego, l'incertezza e l'autocritica, Corwin trascorse i pochi istanti successivi a trovare respiri profondi per "rimettere quei demoni nelle loro penne", dice. In un angolo della sua mente, sapeva che la vera minaccia sarebbe emersa quando avesse tentato di rallentare, dispiegare il suo carrello di atterraggio e atterrare su una portaerei che galleggiava da qualche parte nel Mar Arabico, che alla sua velocità attuale era un po 'un problema. un'ora di distanza.

Quell'ora è stata brutale, dice Corwin, definendola la peggiore della sua vita. Ma ha attinto al suo allenamento di yoga, impiegando le stesse tecniche di respirazione e consapevolezza che aveva praticato durante il dispiegamento da sola nella sua stanza sul suo tappetino da yoga. Cinquemila persone aspettavano il suo ritorno sulla portaerei, e sapeva che sarebbe stato un momento di resa dei conti per la sua reputazione di pilota, di sesso femminile.

"La cacofonia di voci nella mia testa aveva bisogno di un orchestratore, e sapevo che non potevo lasciare che il dubbio e la vergogna fossero i più forti", dice Corwin. Lo yoga era stato il suo salvatore durante la scuola di volo: "Era in gioco il mio intero rapporto con me stesso, ma sapevo che se potevo attingere alla presenza, alla calma e alla cura di me stesso, sarei riuscito a rimettermi in sesto abbastanza da atterrare in sicurezza".

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Come ricorda Corwin, si fermò per una profonda auto-riflessione e offrì un vitale amore per se stessa alla donna che la fissava nello specchietto retrovisore della sua cabina di pilotaggio. “Lo yoga mi aveva insegnato ad allentare i rigidi giudizi di sé. Mi ha insegnato che qualunque cosa facessi non mi definiva, ma era uno strumento per il mio risveglio. In quel momento ho capito che quello che stava accadendo non era un fallimento, ma un'opportunità ", dice. "Lo yoga ha trasmesso un senso di pace al momento dell'inferno in cui vivevo."

Alla fine, ha consegnato il miglior atterraggio da portaerei della sua vita: "un passaggio perfetto", lo chiama.

Non sapeva che allo stesso tempo il Dipartimento della Difesa (DoD) degli Stati Uniti e il Dipartimento per gli affari dei veterani (VA) stavano già lavorando con la National Academy of Medicine (ex Institute of Medicine) e il National Institutes of Health per esaminare esattamente come le terapie integrative come lo yoga e la meditazione di consapevolezza potrebbero essere utilizzate a beneficio dei membri del servizio come lei.

Dal PTSD alla gestione del dolore 

Tradizionalmente, i leader militari spesso incontravano queste pratiche con scetticismo. Ma negli ultimi due decenni, una serie di studi clinici supportati da un crescente catalogo di prove scientifiche ha persuaso esperti di assistenza sanitaria di alto livello DoD ad accettare lo yoga e la meditazione come trattamenti legittimi per il disturbo da stress post-traumatico (PTSD), la gestione del dolore, e altro ancora. 

Parte dell'appello: gli esperti che hanno familiarità con la ricerca suggeriscono che lo yoga e la consapevolezza possono effettivamente essere più convenienti e più veloci nel promuovere la guarigione e prevenire alcune lesioni rispetto alle modalità più popolari come la chirurgia e i farmaci da prescrizione. A un livello più di base, i membri attivi del servizio stanno sfruttando i vantaggi di miglioramento delle prestazioni e di prevenzione della pratica per rendere i soldati e il personale operativo più calmi e resilienti sul campo, prima che subentrino shock, lesioni o PTSD. In effetti, gli sforzi per incorporare lo yoga in ogni ramo delle forze armate non è mai stato così aggressivo. 

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Mentre gran parte delle prime ricerche sullo yoga e sui militari si concentravano su come la meditazione e il movimento consapevole potessero aiutare i veterani a mitigare il disturbo da stress post-traumatico (che ha avuto un impatto significativo negli ospedali VA ed è stato collegato a tassi di suicidio record tra i veterinari), a metà degli anni '90, altre aree di preoccupazione correlate stavano venendo in primo piano.

Secondo il National Center for Complementary and Integrative Health, gli studi mostrano che quasi il 45% dei soldati e il 50% dei veterani sperimentano regolarmente dolore e c'è una correlazione significativa tra dolore cronico, PTSD e sintomi post-concussivi come affaticamento, scarso equilibrio , disturbi del sonno e depressione (nel senso che, se ne hai uno, è più probabile che tu ne abbia uno o più degli altri). 

"I problemi muscoloscheletrici e di salute mentale sono davvero aumentati, grazie a tutte le cose che vanno di pari passo con il combattimento attivo: trasportare carichi pesanti, saltare dentro e fuori dall'aereo, oltre all'esposizione a malattie infettive e violenza", afferma il 42 ° US Army Surgeon General, Eric Schoomaker, MD, PhD, che è andato in pensione nel 2012 e ora è vicepresidente per la leadership, i centri e i programmi presso il dipartimento di medicina militare e di emergenza presso l'università dei servizi. Schoomaker è in missione per portare lo yoga ei suoi benefici in prima linea nell'assistenza sanitaria militare.

Durante la metà degli anni 2000, a livello governativo, erano molto richiesti nuovi trattamenti per il dolore e tecniche di prevenzione. Chirurgia e farmaci da prescrizione non funzionavano e l'esercito è stato colpito particolarmente duramente dall'epidemia di oppioidi. Infatti, nel 2005 - a soli due anni dall'inizio della guerra in Iraq - gli antidolorifici narcotici erano le droghe più abusate nell'esercito, secondo un sondaggio del DoD su oltre 16.000 membri del servizio. Entro il 2011, è stato stimato che fino al 35% dei soldati feriti dipendesse da antidolorifici soggetti a prescrizione.

Nel 2009, in mezzo alla crescente epidemia di oppioidi, Schoomaker, allora Army Surgeon General, ha fondato la Army Pain Management Task Force. L'obiettivo. il gol? Elaborare una nuova strategia completa per la gestione del dolore utilizzando le ricerche più aggiornate disponibili. Il gruppo comprendeva esperti medici dell'esercito, della marina, dell'aeronautica militare, della Veterans Health Administration e di Tricare, il programma di assicurazione sanitaria dell'esercito. Schoomaker ha incaricato il gruppo di ricercare approfonditamente qualsiasi modalità che potrebbe essere efficace nella lotta al dolore acuto e cronico. Tra le soluzioni supportate dalla scienza presentate, dice, c'erano lo yoga e la meditazione consapevole.

Da quando la Task Force sulla gestione del dolore ha pubblicato i suoi risultati nel 2010, l'interesse per ciò che ora viene definito nel DoD come salute e medicina integrativa complementare (CIH / CIM) è aumentato all'interno del governo e delle organizzazioni sanitarie private che cercano di rivoluzionare la gestione del dolore mentale e fisico nelle forze armate. "A quel punto, abbiamo riconosciuto che lo yoga e la consapevolezza erano gravemente sottoutilizzati in questo paese", dice il colonnello Chester "Trip" dell'esercito americano in pensione Buckenmaier III, direttore del programma e investigatore principale per il Centro per la difesa e i veterani della Uniformed Services University per la gestione integrativa del dolore . 

Ma prima che si possa fare un caso per la loro implementazione tra le forze armate, queste pratiche dovrebbero essere studiate in ambienti specifici militari. Secoli di prove aneddotiche e ricerche esterne non bastano quando parli di un'organizzazione schierata a livello globale come l'esercito americano, specialmente quando qualcuno deve pagare il conto, dice Schoomaker.

Sono seguiti diversi sforzi di ricerca sul dolore. Uno dei più rivoluzionari è stato uno studio pubblicato nel 2017 dalla rivista American Congress of Rehabilitation Medicine che ha esaminato la praticità e l'efficacia di un programma di yoga individualizzato, soprannominato RESTORE (Restorative Exercise and Strength Training for Operational Resilience and Excellence), progettato per il trattamento cronico dolore lombare nei membri del servizio e nelle loro famiglie. I ricercatori e gli esperti di trattamento yoga hanno creato una sequenza di asana di 15 pose per promuovere il rafforzamento, la flessibilità e l'allineamento posturale, in particolare per colpire i muscoli centrali, della schiena e dei glutei. (Per la sequenza completa, fare clic qui).

Gli insegnanti di yoga che hanno condotto la pratica hanno seguito un corso di formazione per insegnanti Yoga Alliance di 200 ore e un corso aggiuntivo specifico di 50 ore "basato sullo yoga terapeutico", afferma l'autore principale Krista Highland, PhD. Una "formazione sulle competenze culturali" ha assicurato che gli istruttori di yoga capissero come agire all'interno di una struttura militare e come affrontare le "caratteristiche cliniche uniche che i pazienti nell'esercito potevano presentare", come lo stress post-traumatico.

Cinquantanove membri del servizio hanno partecipato al processo di otto settimane, la maggior parte dei quali era in servizio attivo. Durante questo periodo, i gruppi RESTORE e di controllo hanno continuato il trattamento individuale come al solito (si pensi a farmaci, terapia fisica, chiropratica, iniezioni, massaggi o agopuntura). Il gruppo RESTORE, tuttavia, ha incluso anche una o due sessioni di yoga a settimana, accompagnate da un lavoro sul respiro e da una meditazione guidata. I livelli di dolore e sintomi come menomazioni fisiche e disturbi del sonno sono stati monitorati per sei mesi dopo l'inizio della sperimentazione. Il gruppo di yoga e meditazione ha sperimentato sollievo dai sintomi più rapidamente rispetto a quelli del gruppo di controllo, segnalando un'intensità del dolore inferiore a metà trattamento (quattro settimane) e dopo il trattamento (otto settimane).

"Sono mesi extra per tornare al lavoro, per funzionare socialmente, per uscire con amici e familiari", afferma Buckenmaier, che era uno degli 11 ricercatori. "È così vantaggioso per questi pazienti." Schoomaker concorda: "In quelle settimane in cui lo yoga ha ripristinato la funzione e migliorato il dolore, altre persone si rivolgono alla chirurgia e ai farmaci, cose che le mettono nei guai". Invece, dice Schoomaker, dovremmo anticipare pratiche come lo yoga che si concentrano sulla funzione e sul benessere di tutto il corpo, usandole in modo offensivo e difensivo come primo passo nella cura preventiva e nel trattamento medico prima che il dolore cronico, la malattia e l'uso di droghe diventino problemi .

Mentre il governo accumula le prove empiriche di cui ha bisogno, dozzine di organizzazioni non profit di yoga stanno prendendo in mano la situazione. Il tenente colonnello Jannell MacAulay, che si è ritirato dall'esercito a giugno, aveva solo 17 anni quando si è spezzata a metà il femore dopo che una frattura da stress non era stata diagnosticata durante l'addestramento di base. Devastato e debilitato, MacAulay ha subito due interventi chirurgici e tre mesi di rigorosa riabilitazione. Nella sua determinazione a diventare un pilota dell'Aeronautica Militare degli Stati Uniti, ha provato una varietà di terapie - yoga, agopuntura e massaggio dei punti trigger - al fine di migliorare la mobilità. 

Una volta trovata una normale routine di yoga, il tessuto cicatriziale, la rigidità e il dolore hanno iniziato a migliorare a poco a poco. "Lo yoga è diventato uno spazio di non giudizio e gratitudine che non stavo ottenendo da nessun'altra parte nella mia vita", dice MacAulay. “Ero completamente stressato tutto il tempo: andavo, andavo, andavo. Ma quando ho praticato lo yoga, potevo essere me stesso e investire nel rallentare, il che mi ha effettivamente aiutato ad accelerare il mio percorso di carriera come professionista nell'esercito ".

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Nel 2012, mentre la ricerca del governo stava aumentando, MacAulay ha fondato Healthy Body Healthy Life, un'iniziativa di salute e benessere gratuita e prima nel suo genere per famiglie di militari che incorpora yoga, meditazione, nutrizione e intervalli ad alta intensità formazione. È stata anche pioniera di un programma simile alla base dell'aeronautica militare di Kirtland, nel New Mexico, quando era di stanza lì l'anno scorso. Oggi, l'Air Force la paga per viaggiare per il mondo istruendo i dirigenti senior sull'importanza di incorporare lo yoga nell'addestramento di base, in modo che i soldati possano anticipare le lesioni mentali e fisiche prima che accadano. "Dobbiamo preparare meglio le nostre forze armate, non solo per svolgere il lavoro, ma per svolgere il lavoro in condizioni di stress estremo", dice. “Perché questa è la realtà in una zona di combattimento. Se non stiamo usando lo yoga e la consapevolezza,ci stiamo perdendo la creazione dei migliori sistemi di armi umane per operare in quegli ambienti ".

Non ha torto. Un programma di allenamento per la resilienza apparso sull'American Journal of Psychiatry nel 2014 ha studiato 147 marines che si erano sottoposti a Mindfulness-Based Mind Fitness Training (MMFT), un corso di 20 ore e 8 settimane che incorpora consapevolezza ed esercizi fisici progettati da ex statunitensi Capitano dell'esercito Elizabeth Stanley, una professoressa della Georgetown University che ha usato lo yoga e la meditazione per combattere il proprio disturbo da stress post-traumatico. Il programma MMFT, sviluppato nel 2007, mira a migliorare le prestazioni delle truppe e mitigare l'estremo stress mentale e fisico derivante dal dispiegamento. Come parte della formazione pre-schieramento, i soggetti del test hanno praticato MMFT in un finto villaggio afghano. Attori urlanti e esplosioni controllate simulavano lo stress da combattimento. Nel frattempo, un gruppo di controllo di altri 134 Marines è passato attraverso la stessa simulazione senza MMFT.

Il team di ricerca ha analizzato i campioni di sangue e saliva di entrambi i gruppi, l'imaging del cervello e una serie di test delle prestazioni cognitive. I dati hanno mostrato che i marines che hanno praticato MMFT hanno dimostrato una maggiore reattività, una migliore gestione delle emozioni e dello stress, una migliore frequenza cardiaca e recupero del respiro e una ridotta risposta all'ansia. "In altre parole, questi soldati non solo erano meglio equipaggiati per gestire lo stress", ha scritto Stanley nel libro Bio-Inspired Innovation and National Security , "ma hanno anche recuperato più rapidamente in modo da essere meglio preparati a gestire eventuali fattori di stress successivi".

Oggi, l'esercito degli Stati Uniti sta collaborando con Amishi Jha, un ricercatore MMFT e professore associato di psicologia presso l'Università di Miami, per indagare sulla scalabilità dell'addestramento alla consapevolezza progettato specificamente per le professioni militari e altre ad alta richiesta.

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Un futuro luminoso per lo yoga nell'esercito

Questi sforzi di ricerca e altri sono stati in qualche modo ripagati. Oggi, la metà delle strutture di trattamento militare (MTF) esistenti negli Stati Uniti consiglia lo yoga ai pazienti e quasi un quarto lo offre in loco, secondo un rapporto pubblicato nel 2017 dalla Rand Corporation, un think tank senza scopo di lucro. Attualmente, l'assicurazione Tricare, l'assicuratore medico principale dell'esercito, pagherà lo yoga solo quando viene somministrato presso un MTF: "Nel momento in cui esci, non puoi essere rimborsato", dice Schoomaker. Perché inviare truppe fuori sede per praticare lo yoga può essere complicato. La salute e il benessere dei membri del servizio sono la prima priorità dei militari, ma se praticati in modo errato, gli asana possono causare tensione o ulteriori lesioni.

Schoomaker ritiene che RESTORE potrebbe aprire la strada a programmi di yoga specifici per militari che possono essere insegnati in base, perché il suo successo è stato duplice: ha dimostrato che lo yoga potrebbe essere un trattamento accettato e di successo all'interno di una comunità militare in servizio attivo, e ha dimostrato il potenziale per un approccio standard allo yoga come strumento di gestione del dolore. Lo confronta con l'ampio lavoro svolto dalla comunità chiropratica e pensa che lo yoga dovrebbe seguire un percorso simile.

Per chi non lo sapesse, per legge, i chiropratici devono essere certificati e aderire alle normative statali. Hanno anche lanciato campagne di lobbying di grande successo negli ultimi 50 anni per diventare professionisti affermati all'interno della comunità sanitaria. Grazie agli sforzi di lobbying negli anni '60 e '70, oggi la chiropratica è coperta da Medicare e dal 2000 il trattamento chiropratico è disponibile per tutti i membri del servizio in servizio attivo.

"Lo yoga ha bisogno di un sistema di trattamento standardizzato che si concentri su anatomia, fisiologia e chinesiologia", afferma Highland. Il buy-in da parte di chi paga le bollette e legislatori per programmi e copertura aggiuntivi richiederà la cooperazione della comunità dello yoga tramite standard nazionali o licenze, aggiunge Buckenmaier. Eppure questo è l'argomento di un dibattito in corso tra i leader e gli insegnanti di yoga, che rappresentano dozzine, se non centinaia, di stili e filosofie diversi, tutti chiamati "yoga".

"I legislatori vogliono sapere cosa fa un gruppo per autoregolarsi per garantire che ci sia competenza tra i professionisti prima di liberarli sul pubblico", dice Len Wisneski, MD, presidente dell'Integrative Health Policy Consortium, che consiglia il nuovo Integrative Health e Wellness Congressional Caucus, un forum educativo apartitico per i legislatori per discutere la potenziale legislazione integrativa-sanitaria basata su nuove ricerche di esperti. Il caucus è stato annunciato nell'ottobre 2017 e offre un'enorme opportunità per integrare lo yoga in un sistema sanitario in evoluzione incentrato non solo sulla malattia ma anche sulla prevenzione e il benessere, in particolare all'interno dei militari. "La gente presume che l'esercito sia rigido", dice Wisneski. “Quando, in effetti, è incredibilmente innovativo quando si tratta di essere aperti a nuove idee. Vogliono solo sapere se qualcosa funziona e quanto costa.Se è non dannoso e non invasivo, lo proveranno. "

A tal fine, lo scorso settembre, il Dipartimento della salute e dei servizi umani degli Stati Uniti, il DoD e il VA hanno annunciato una partnership congiunta, la prima nel suo genere, per studiare in modo completo approcci per la gestione del dolore al di là dei trattamenti farmacologici. Dodici progetti di ricerca, per un costo stimato di 81 milioni di dollari in sei anni, saranno utilizzati per sviluppare, implementare e testare approcci non farmacologici, tra cui yoga e meditazione, per la gestione del dolore e altre condizioni trattate da organizzazioni sanitarie militari e veterane.

"Il futuro è luminoso", afferma Schoomaker. "Per la prima volta, queste tre agenzie federali sono allineate nella ricerca di una migliore comprensione dell'efficacia scientifica di queste modalità, per affrontare alcune delle questioni come il modo in cui questi approcci integrativi complementari possono essere utilizzati e forniti ai membri del servizio".

Ma MacAulay e Corwin, che hanno entrambi insegnato yoga in diverse basi militari, affermano che mentre lo yoga per la gestione del dolore è una causa degna, il disperato bisogno è di programmi preventivi, quelli che addestrano i soldati prima che la sofferenza insorga.

"Non possiamo aspettare fino a quando ci infortuniamo o siamo fuori servizio per avere queste cose a nostra disposizione", afferma Corwin, ambasciatore della Give Back Yoga Foundation, un'organizzazione no profit che sostiene e finanzia yoga clinicamente testato e supportato dalla ricerca programmi per le popolazioni emarginate. "Dobbiamo farlo all'inizio della nostra carriera". Affinché ciò accada, dice, gli insegnanti di yoga che lavorano con i membri del servizio devono adattare le loro classi alla cultura unica delle forze armate in mente: “I membri militari attivi devono essere gestiti in modo così diverso [dagli studenti civili]. Devi essere consapevole di ciò che stai insegnando, perché i soldati potrebbero non avere il lusso di arrendersi completamente sul tappetino da yoga quando devono svegliarsi la mattina successiva e fare qualcosa che probabilmente preferirebbero non fare ".

Un'altra sfida è creare classi che siano gratificanti e coinvolgenti per una popolazione fisicamente adatta al commercio, afferma Corwin. "Sono giovani, sono atletici, quindi di che tipo di lezioni di yoga hanno bisogno?" La sudorazione, dice, è essenziale.

I portavoce militari e i ricercatori di yoga con cui abbiamo parlato concordano sul fatto che uno stile di yoga culturalmente specifico sarà parte integrante del puzzle, ma è solo un ingranaggio di una macchina molto elaborata. Un'altra cosa su cui tutti sono d'accordo è che il progresso, specialmente in un sistema globale come le forze armate, richiede tempo.

Ma le cose sembrano andare nella giusta direzione per i sostenitori dell'uso dello yoga come pratica preventiva. Grazie a un patrimonio di ricerca come il programma MMFT, il National Defense Authorization Act for Fiscal Year 2019 richiede al Segretario della Difesa di lanciare un programma pilota che fornisce formazione sulla riduzione dello stress basata sulla consapevolezza ai membri delle forze armate prima che siano schierato nelle zone di combattimento, al fine di studiarne gli effetti sulla gestione dello stress e sulla prevenzione del PTSD.

"Sono costantemente ottimista", afferma MacAulay. “Tre anni fa ho fatto la mia prima presentazione e sono stato chiamato 'coraggioso' e 'audace' per avere il coraggio di parlare di yoga in un forum militare professionale. Ma oggi, sempre più dirigenti senior mi invitano a condividere questo messaggio sullo yoga e la consapevolezza con questa comunità ". inizia ad applicare lo yoga e la consapevolezza per preparare i soldati al combattimento. 

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