Fare amicizia con il corpo: trovare pace e sollievo dai disturbi autoimmuni attraverso lo yoga

Nel 1996, Hillary Rubin stava vivendo il suo sogno di lavorare nell'industria della moda di New York, quando un preoccupante intorpidimento alle gambe la mandò dal dottore. Una serie di test ha portato alla diagnosi di sclerosi multipla, una malattia autoimmune che può danneggiare il sistema nervoso centrale. La principale causa di disabilità tra i giovani adulti, la SM può compromettere l'equilibrio, la mobilità e persino la vista. La diagnosi ha portato Rubin a iniziare a cercare terapie complementari, incluso lo yoga, per sostenere la sua salute ancor prima di iniziare la terapia farmacologica prescritta dai suoi medici.

Da quei primi giorni di rabbia e confusione, la pratica dello yoga di Rubin le ha permesso di trascendere le sfide fisiche e psicologiche della SM, che non ha cura. Ora un insegnante di Anusara Yoga certificato a tempo pieno che vive a Los Angeles, Rubin, 37 anni, è privo di sintomi senza farmaci. Il torpore alle gambe - a un certo punto così grave che aveva paura di crollare - non è tornato. Sebbene abbia usato una varietà di modalità alternative per correggere i suoi sintomi, tra cui agopuntura e cambiamenti nella dieta, lo yoga è stato il suo pilastro, l'ancora che non solo tiene a bada i suoi sintomi, ma la aiuta anche a fare pace con un futuro incerto. "Grazie allo yoga, vedo le benedizioni nelle sfide della vita", dice.

La guerra interiore

Rubin è solo uno dei 10 milioni di americani che affrontano una malattia autoimmune, un termine generico per più di 80 condizioni, tra cui SM, artrite reumatoide, lupus e morbo di Graves. Una malattia autoimmune si verifica quando il sistema immunitario attiva proprio ciò che è progettato per proteggere: il corpo. "Il sistema immunitario identifica erroneamente le cellule normali come invasori, ma non lo sono", afferma Loren Fishman, MD, coautore di Yoga and Multiple Sclerosis e professore al College of Physicians and Surgeons della Columbia University. "Queste cellule normali possono far parte delle articolazioni, come nel caso dell'artrite reumatoide; parte del tessuto connettivo, come nel lupus; o parte dei nervi, nella SM".

Fino a circa 50 anni fa, l'idea del corpo che si attaccava era considerata ridicola. "La gente non pensava che potesse accadere, perché l'idea era così controintuitiva", afferma Noel Rose, MD, PhD e direttore del Center for Autoimmune Disease Research presso la Bloomberg School of Public Health e School of Medicine della Johns Hopkins University di Baltimora . "Ora, ovviamente, ci rendiamo conto che la capacità del sistema immunitario di distinguere tra ciò che è sé e ciò che non è sé è tutt'altro che perfetta."

Le malattie autoimmuni possono essere difficili da diagnosticare e onerose da trattare. Nessuna parte del corpo è fuori dalla loro portata, dalla pelle alle articolazioni al sangue. In genere, l'assistenza medica spetta a un medico addestrato a trattare l'organo in questione (un dermatologo per la psoriasi, ad esempio, o un reumatologo per l'artrite reumatoide). Ma le malattie autoimmuni spesso viaggiano in due o tre, attaccando simultaneamente organi e sistemi diversi, il che significa che i pazienti spesso vedono specialisti diversi per il trattamento. Questo approccio a dispersione può frammentare la cura e abbassarne la qualità. Quindi è in corso un movimento tra gli esperti autoimmuni per passare da un focus sulle idiosincrasie di ciascun disturbo a un focus sulle loro caratteristiche comuni, dice Rose. "Dobbiamo iniziare a pensare alle malattie autoimmuni come una singola categoria, come il cancro o le malattie infettive".

Tra i tratti comuni delle malattie autoimmuni c'è la propensione a colpire le donne più spesso degli uomini. Oltre il 75% delle persone con malattie autoimmuni sono donne, il che rende queste malattie la terza causa di malattie croniche tra le donne negli Stati Uniti. Perché le donne sono più vulnerabili non è ben compreso, ma alcuni esperti ritengono che la complessità del sistema immunitario delle donne giochi un ruolo. Il corpo di una donna distingue il "sé" dal "non sé" in modo diverso dal modo in cui lo fa un uomo perché è progettato biologicamente per trasportare un bambino. "Le femmine sono capaci di un'impresa genetica a cui nient'altro sulla Terra si avvicina", dice Fishman. "Il sistema immunitario, così pronto ad attaccare gli estranei, in qualche modo lascia in pace quelle cellule embrionali."

Anche i geni giocano un ruolo. I ricercatori hanno identificato un cluster di geni che crea una predisposizione all'autoimmunità. Sebbene i test genetici siano disponibili per un'infarinatura di malattie autoimmuni, la sua utilità è discutibile, poiché la semplice presenza di un gene non significa che attiverà mai una malattia. Invece, è necessaria una combinazione di fattori genetici e ambientali per innescare l'insorgenza.

Tendente al corpo e alla mente

L'autoimmunità è un problema sanitario complesso e il trattamento richiede un approccio sfumato coordinato da operatori sanitari. Sebbene non sia una bacchetta magica, lo yoga può affrontare alcune delle sfide condivise, sia fisiche che mentali. Secondo Fishman, un esercizio moderato come lo yoga ti dà un senso di calma e benessere che riduce la produzione del corpo di fattori di stress fisici e mentali che compromettono il sistema immunitario.

A livello fisico, gli studi dimostrano che lo yoga stimola il sistema nervoso parasimpatico (l'influenza calmante), che riduce la risposta allo stress del corpo. Questo può avere un effetto profondo sul sistema immunitario. Inoltre, nuovi studi dimostrano che l'esercizio moderato può sedare l'infiammazione nel corpo, che è comune con le malattie autoimmuni. Questo perché il sistema immunitario invia il suo esercito di globuli bianchi, ma senza una battaglia da combattere, infiammano i tessuti vicini.

Tuttavia, tenere a freno una malattia autoimmune non è certo una semplice questione di rilassarsi o fare esercizio fisico regolare. Gli specialisti, tuttavia, concordano su una cosa: lo yoga può aiutare ad alleviare le considerevoli sfide psicologiche di convivere con una condizione cronica. "Uno dei doni più importanti dello yoga è una connessione interiore con la realtà che non sei la tua diagnosi", afferma Gary Kraftsow, fondatore e direttore dell'American Viniyoga Institute. "Le persone che soffrono di malattie autoimmuni devono spostare la loro fissazione dal corpo a qualcosa che è più profondo, qualcosa che non cambia. Non importa se sei felice o triste, con dolore o meno, con o senza diagnosi, lì è qualcosa di immutabile in ognuno di noi, e questa è fondamentalmente la nostra consapevolezza ".

Kelly McGonigal, psicologa della salute presso la Stanford University e autrice di Yoga for Pain Relief, vede la necessità di un cambiamento simile nel suo lavoro con persone che si occupano di malattie autoimmuni. "Una parte importante della pratica dello yoga e della meditazione è imparare a scegliere il centro della tua attenzione", dice. "Scegliere quali sensazioni nel corpo vale la pena prestare attenzione e come lasciar andare il resto."

Questo è stato il caso di Kate Porter. Nel 2000, il dolore pervasivo l'ha resa incapace di camminare senza sostegno e l'ha tenuta legata in casa per quasi quattro anni. Alla fine, la diagnosi è stata lupus, una malattia autoimmune caratterizzata da un'infiammazione del tessuto connettivo. Una miscela di analgesici e antinfiammatori la fece rimettere in piedi, ma fu solo quando scoprì lo yoga che fece pace con il suo corpo. "Lo yoga mi ha aiutato a ritrovare e mantenere la mia salute", dice. "Ma mi ha anche insegnato ad accettare che a volte posso fare solo una piccola parte di quello che mi piacerebbe fare, che 'perfetto' è il meglio che puoi fare in un giorno particolare". Oggi, Porter, 33 anni, è un'istruttrice di yoga certificata che insegna una miscela di hatha, vinyasa e Iyengar yoga vicino a casa sua a Singapore. Lei ha ancora doloreche varia di intensità di settimana in settimana, e continua ad assumere antidolorifici e antinfiammatori, ma ritiene che la sua pratica yoga sia la migliore medicina. "Senza esercizio, il mio dolore aumenta intensamente e rapidamente in modo allarmante", dice. "Ciò che rende lo yoga ideale è la moltitudine di variazioni e modifiche delle pose che le rende accessibili indipendentemente dalle restrizioni del mio corpo".

Vivendo il momento

L'enfasi dello yoga sull'essere nel momento è particolarmente utile per le persone che affrontano gli alti e bassi della convivenza con una malattia autoimmune. "Ci sono momenti in cui i sintomi sono piuttosto minimi", dice McGonigal, "ma ci sono altre volte in cui ti colpiscono. Devi adattarti a entrambi. Lo yoga consiste nell'imparare a stare con il tuo corpo e notare ciò di cui ha bisogno ed è in grado di farlo in questo momento. Questo processo si traduce molto bene nell'imparare a gestire una malattia cronica.

I benefici fisici e mentali dello yoga per l'autoimmunità sono stati illustrati da un piccolo studio pubblicato sulla rivista medica Alternative Therapies. Venti donne con artrite reumatoide arruolate nello studio. La metà delle donne non ha fatto nulla. L'altra metà ha seguito un corso di hatha yoga di 10 settimane. Quelle donne si incontravano con un istruttore tre volte a settimana per 75 minuti. Ogni lezione è iniziata con 5 minuti di esercizi di respirazione, è passata attraverso una serie di asana tradizionali e si è conclusa con una breve meditazione. Dopo 10 settimane, le donne nel gruppo di yoga non solo hanno riportato un migliore equilibrio e funzionamento e meno dolore, ma hanno anche sperimentato meno depressione rispetto a quelle del gruppo di controllo.

La McGonigal si chiede se l'umore delle donne sia migliorato perché lo yoga le ha aiutate a riconnettersi con i loro corpi in modo significativo. "Con le malattie autoimmuni, può esserci un senso di tradimento, perché il corpo sta letteralmente attaccando se stesso", dice. "Imparare a relazionarsi con il corpo in modo compassionevole può essere molto curativo". Indipendentemente da come sono avvenuti i miglioramenti, Pamela Bosch, l'autore principale e professore di terapia fisica presso l'Arizona School of Health Sciences, a Mesa, è stata soddisfatta dei risultati dello studio. "Queste erano donne che avevano combattuto la loro malattia per più di 20 anni, e in 10 settimane lo yoga ha fatto un'enorme differenza nella loro vita quotidiana".

Rubin vede la sua pratica yoga come un mezzo per mantenerla in buona salute, sia che sia la sua mente, il suo corpo o entrambi che necessitano di attenzione. "La mia pratica di meditazione e yoga è un luogo in cui mi schiarisco e guarisco", dice. "Basta fermarsi nel mezzo di una pratica per respirare e concentrarsi arriva alla parte reale di ciò che sta accadendo per me. Lo yoga mi ha dato una consapevolezza univoca a cui posso tornare in qualsiasi situazione stressante, e questo, per me , è il segreto per rimanere in equilibrio. "

Un viaggio di ritorno alla salute

L'ispirante racconto di guarigione di una donna.

Hillary Rubin ha scoperto lo yoga nell'ufficio del suo chiropratico. È lì che ha visto per la prima volta il libro Light on Yoga, il testo definitivo di BKS Iyengar. Mentre girava le pagine, guardando le foto in bianco e nero di un giovane Iyengar contorto in pose apparentemente impossibili, si sentì inspiegabilmente attratta dalla pratica. Con la sua curiosità accesa, ha cercato la sua prima lezione di yoga. Il suo tempismo è stato fortuito. Pochi mesi dopo, il reclamo che aveva presentato al suo chiropratico - una sensazione di formicolio ai piedi - si era diffuso alla sua mano sinistra, al braccio e al petto. Dopo aver cercato numerosi pareri medici, le è stata diagnosticata la sclerosi multipla. A soli 24 anni, è precipitata in un buco nero di negazione, depressione e rabbia. "Ero arrabbiata con Dio. Incolpavo tutti e, in ultima analisi, me stessa", dice. "Mi sono sentito un fallito."Lo yoga ha offerto uno strumento con cui poteva trovare la pace nel suo corpo.

Rubin ha provato diversi insegnanti e stili prima di trovare un istruttore le cui parole affondavano nella sua psiche come ami da pesca. "Facevo due lezioni consecutive e bevevo le parole del mio insegnante che resettavano i discorsi negativi nella mia mente, il che causava più dolore di qualsiasi diagnosi", dice. "Sentirsi dire che contavo nel mondo, che la mia espressione faceva la differenza e che c'era di più per me oltre alla diagnosi, mi ha ispirato a tornare al mio tappeto ancora e ancora". All'epoca non lo sapeva, ma l'approccio sincero del suo insegnante era fondato sulle parole, i temi e la filosofia di Anusara, uno stile di yoga fondato da John Friend.

Durante quei primi giorni, Rubin non lasciò che l'intorpidimento e il formicolio alle mani e ai piedi le impedissero di fare yoga. Invece, si è avvicinata al materassino con rispetto e consapevolezza dei suoi limiti, come il bisogno di riposare in Child's Pose se la stanza diventava troppo calda, e la volontà di scavare le emozioni sotto la sua paura e tristezza. "Lo yoga mi ha aiutato a capire che mi sentivo vittima della mia diagnosi", dice. "Ho deciso di ribaltare la situazione e assumermi la responsabilità della mia salute".

Rubin ha esplorato una miriade di tradizioni di guarigione complementari e alternative, dall'ayurveda all'agopuntura fino alle affermazioni. Lentamente, gradualmente, mentre rivolgeva la sua attenzione verso l'interno, i suoi sintomi si ritiravano e si svezzava dai farmaci. Oggi, 14 anni dopo la sua diagnosi iniziale, Rubin, che ora ha 38 anni, è priva di sintomi e farmaci, il che non è necessariamente tipico. Attribuisce il suo cambio di paradigma dalla paura all'empowerment per aver rimodellato la sua vita. "Attraverso lo yoga ho imparato ad ascoltare il mio corpo e prendermene cura con amore e devozione", dice. "Mi prendo cura del mio corpo proprio come farei con un'auto d'epoca. Il mio respiro è il carburante e la mia pratica è la mia messa a punto".

Rubin si riserva due ore ogni mattina per la cura di sé. Durante questo periodo può meditare, praticare yoga (un misto di asana riparatrici, terapeutiche e stimolanti, a seconda del giorno), fare un'escursione o scrivere nel suo diario. "Potrei anche dormire un po 'di più", dice. "Alcuni giorni sono più energici di altri; ascolto e faccio quello che il mio corpo chiede".

Anche se intreccia molte modalità nella sua guarigione, lo yoga è il suo fondamento. "La mia pratica degli asana apre il flusso di energia nel mio corpo", dice. "Mi porta intuizioni, approfondisce la mia creatività e acuisce la mia intuizione. Mi fa capire che essere nel mio corpo è davvero un dono."

Catherine Guthrie è una scrittrice freelance e istruttrice di yoga a Bloomington, Indiana.

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