Anatomia 101: la scienza del cervello dietro la meditazione

Gli esseri umani possiedono un superpotere unico tra quelli del regno animale: la capacità di valutare il passato e pianificare il futuro. Sfortunatamente, questo progresso evolutivo ha un costo emotivo: rimpianto e preoccupazione, entrambi spesso il risultato di non essere nel momento. La ricerca mostra che più tempo trascorri a vagare con la mente (non essendo presente), meno probabilmente sarai felice. In effetti, gli umani dedicano ben il 47 percento delle loro ore di veglia al viaggio mentale nel tempo.

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Fortunatamente, puoi sviluppare la consapevolezza del momento presente attraverso la meditazione. I recenti progressi in due aree scientifiche chiave di studio - neuroimaging e neurochimica - ci consentono di vedere i cambiamenti cerebrali misurabili che derivano dalla meditazione e portano a una migliore cognizione e umore.

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Neuroimaging 

Le moderne tecnologie di neuroimaging come le macchine fMRI (risonanza magnetica funzionale) forniscono scansioni cerebrali più dettagliate che mai. I ricercatori possono ora vedere gli effetti a lungo termine della pratica della meditazione sulla neuroplasticità, la capacità del cervello di formare nuove connessioni, specialmente in risposta all'apprendimento o all'esperienza di qualcosa di nuovo.

Proprio come l'esercizio sviluppa i muscoli, praticare la presenza attraverso la meditazione rafforza le connessioni neurali. La meditazione, gli asana e il pranayama stimolano il cervello, aiutando a prevenire l'atrofia e il declino funzionale. Effetti positivi sono stati osservati in meditatori di lunga data che praticano per appena 10 minuti al giorno.

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La meditazione sembra rallentare la naturale riduzione del tessuto cerebrale che deriva dall'invecchiamento e migliora la cognizione e la memoria. La ricercatrice di Harvard Sara Lazar ha scoperto che i meditatori di età compresa tra i 40 ei 50 anni hanno strutture cerebrali chiave simili a quelle dei non meditatori sui 20 anni: la materia grigia aumenta nella corteccia prefrontale, migliorando la concentrazione, la risoluzione dei problemi e la regolazione delle emozioni. Anche il sistema limbico, una complessa rete del cervello responsabile del comportamento, delle emozioni e degli istinti di sopravvivenza, viene alterato dalla meditazione. L'ippocampo si ispessisce, il che aumenta la memoria di lavoro e ti tiene ancorato al presente. Nel frattempo, l'attività dell'amigdala diminuisce, riducendo la risposta alla paura del cervello.

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Neurochimica 

Il tuo cervello è in grado di creare naturalmente sostanze chimiche chiave che le aziende farmaceutiche sintetizzano in un laboratorio. Ad esempio, la serotonina aiuta a regolare l'umore, il comportamento sociale, l'appetito, il sonno, la memoria e altro ancora. Alcuni antidepressivi agiscono aumentando i livelli utilizzabili di serotonina nel cervello. La meditazione ha anche dimostrato di aumentare i livelli di serotonina, senza effetti collaterali, rendendola una promettente terapia complementare. I cambiamenti misurabili della neurochimica dalla meditazione includono:

  • Attività delle onde alfa cerebrali aumentata: le  onde alfa sono associate al rilassamento. 
  • GABA aumentato:  l'acido gamma-aminobutirrico contrasta i sintomi di ansia e stress, portando a un maggiore rilassamento. 
  • Serotonina aumentata: la  serotonina aiuta a regolare l'umore. Bassi livelli di serotonina utilizzabile sono associati alla depressione. 
  • BDNF aumentato:  il fattore neurotrofico derivato dal cervello è una proteina responsabile della salute e della neuroplasticità dei neuroni. Lo yoga può aumentare i livelli di BDNF, che può aiutare le persone con dolore cronico o depressione. 
  • Dopamina regolata: la  dopamina agisce come il sistema di ricompensa del tuo corpo e la disfunzione è associata alla dipendenza. La ricerca suggerisce che la meditazione si traduce in una migliore autoregolazione. 
  • Cortisolo ridotto: il  cortisolo è un ormone dello stress. Quando la tua linea di base aumenta e i livelli sono troppo alti per troppo tempo, può portare a infiammazione e aumento di peso. 
  • Riduzione della noradrenalina:  una diminuzione della noradrenalina, o adrenalina, significa meno ormoni dello stress nel sistema.

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Cambia idea

La meditazione cambia letteralmente le tue configurazioni neurali. La ricerca suggerisce che la meditazione può essere efficace come terapia aggiuntiva per depressione, ansia, traumi, dolore cronico, cancro, malattie cardiache e altro ancora. Meglio ancora, può aiutare a prevenire molti problemi prima che inizino. La meditazione coltiva la neurobiologia della salute e della resilienza ottimali. C'è una ragione per cui questa pratica ha resistito alla prova del tempo e perché c'è stata una crescita esponenziale della ricerca sulla meditazione negli ultimi decenni: funziona.

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Immagini tratte da Science of Yoga di Ann Swanson, ristampate con il permesso di DK, una divisione di Penguin Random House LLC. Copyright © 2019 Ann Swanson e Dorling Kindersley Limited. 

Circa l'autore

Ann Swanson ha un Master of Science in Yoga Therapy ed è l'autore di Science of Yoga . Aiuta le persone a gestire in sicurezza lo stress e il dolore cronico, inclusi mal di schiena, artrite e altro ancora. Per pratiche video gratuite e risorse relative a questo articolo, vai su scienceof.yoga.

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